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ELLEN SWALLOW

ELLEN SWALLOW: PODCAST LILA 79

“¿Todavía crees que la ciencia es cosa de hombres?

Nuestra protagonista fue la primera mujer graduada en el MIT (Massachusetts Institute of Technology). También fue la primera en doctorarse en química pero ese título se le negó por el simple hecho de ser mujer. El Instituto prefería que la primera persona en ostentar ese título fuese un hombre.

Ellen Swallow, una pionera en la protección del medio ambiente y la ecología.

Descúbrela en nuestro Podcast Lila 79 👇👇👇

¿Sabías qué Ellen Swallow Richards fue una química y ecóloga estadounidense considerada una pionera en el campo de la ingeniería medioambiental?

Pues así es…

Ellen Swallow fue fundadora de la llamada higiene ambiental, campo científico enfocado a cuidar las condiciones sanitarias del entorno para proteger la salud de las personas. Es la fase previa de la ecología moderna.

Su aportación a ese campo se confirmó por sus estudios sobre la calidad de las aguas en Massachusetts en 1870. Sus métodos se utilizan hoy en día.

Su ámbito profesional se centró en el medio ambiente: análisis del aire, del agua y de la tierra.

Ellen Swallow fue una innovadora de la seguridad alimentaria, de la ecología y de la educación en igualdad para hombres y mujeres. De ahí que Ellen dedicase su vida a que las mujeres pudieran estudiar carreras universitarias del área de ciencias en Estados Unidos.

Pero, repasemos un poco su historia…

Ellen Henrietta Swallow Taylor nació en 1842 en Massachussets, EEUU. Ella fue hija única de Fanny Taylor y de Peter Swallow, personas trabajadoras que valoraban mucho la educación. Ambos eran profesores, agricultores y tenían una pequeña tienda en el pueblo.

Al tener que trabajar en casa y cuidar de su mamá (tenía una salud precaria) no pudo acudir a la escuela y fue educada en casa hasta los 16 años. Sus padres, viendo el talento de su hija, decidieron mudarse para que Ellen pudiese asistir a la Westford Academy donde sí admitían mujeres.

Ellen Swallow Taylor

Con el fin de poder seguir estudiando, Ellen empezó a trabajar como maestra de escuela y limpiando casas (algo similar le sucedió a Marie Curie/podcast lila 11).

Nueve años más tarde, cuando había reunido el dinero suficiente, entró en el Vassar College, cerca de Nueva York, una de las pocas instituciones de educación superior que aceptaban a mujeres.

Allí estudió astronomía y química, entre otras materias y fue alumna de Maria Mitchell, la primera profesora de astronomía en EEUU.

Ellen Swallow se graduó en el Vassar College en 1870 pero ahí no acaba su andadura educacional…fijaos lo que pasó. Una vez obtenido su diploma, Ellen Swallow intentó encontrar trabajo como química, pero… fue rechazada sistemáticamente por ser mujer.

Uno de los posibles empleadores, viendo la capacidad de la candidata, le sugirió que, ya que no tenía futuro en la industria privada, solicitase ser admitida en ese sitio nuevo, el MIT, Massachusetts Institute of Technology, Instituto de Tecnología de Massachusetts.

Ellen se presentó al MIT y, para su sorpresa, fue admitida, siendo de esta forma la primera mujer en conseguirlo

Y es que nos hemos de situar… 1861 es el año en que se funda el MIT, Ellen tiene 19 años. También es el año de la toma de posesión de Abraham Lincoln, empieza la Guerra Civil americana y en los llamados «estados del sur» la esclavitud está plenamente vigente.

La mentalidad imperante es la puritana y la educación superior está reservada a los hombres.

Frente a todo eso, Ellen Swallow se convirtió en la primera mujer que estudió en el MIT y también la primera mujer que aceptada en una universidad de ciencias en todo Estados Unidos

Después de graduarse continuó en el MIT con la esperanza de doctorarse con su trabajo final pero no le fue permitido porque sus profesores se negaron a darle el título. No querían que la primera persona en recibir el título de Doctor en Química, fuera una mujer. Increíble, ¿verdad?

En la época en la que estudió en el MIT conoció a Robert Richards, jefe del Departamento de Ingeniería de Minas en el MIT. En 1875 decidió casarse con él y adoptar su apellido (Richards). La pareja no tuvo hijos, y se dedicaron ambos a la ciencia, apoyándose mutuamente en sus trabajos.

El trabajo conjunto con su marido en el análisis de la química del mineral la llevó a ser la primera mujer elegida para ser miembro de la American Institute of Mining and Metallurgical Engineers.

Ellen Swallow y su marido

Sus primeros estudios estuvieron vinculados a la contaminación del agua. Durante su investigación tuvo conocimiento de que en Alemania el zoólogo y naturalista Ernst Haeckel había creado el término ecología.

Según Sandra Saura Mas, investigadora de la UAB, después de contactar con él para utilizar este término hizo su propia aportación según la cual la ecología sería la ciencia de las condiciones sociales y ambientales propicias para el bienestar humano. Interesante, ¿eh?

Pero, como son las cosas, el mundo académico optó por otro tipo de definición de ecología, centrada en el estudio de la vida animal y vegetal excluyendo así la idea de que la especie humana pudiera formar parte del ecosistema.

La propuesta de Ellen no fue tenida en cuenta por ser mujer y porque ésta ponía en el centro del debate a las personas desfavorecidas y reclamaba llevar a cabo acciones para mejorar su situación.

Su visión tenía una base ética y de acción y la ciencia de la época era partidaria de no intervenir, solo observar y describir los procesos.

En 1876, junto con la colaboración y financiación de la Asociación para la Educación de las Mujeres de Boston, Ellen Swallow consiguió abrir un laboratorio para mujeres en el MIT dedicado exclusivamente a enseñar y a potenciar el talento de futuras mujeres científicas.  Allí enseñaba química básica e industrial, biología y mineralogía pero no recibía pago alguno por sus servicios.

Uno de sus principios básicos era que las mujeres debían "armarse de amplios conocimientos en química así como en las leyes de la física y la mecánica".

Cuando el MIT empezó a admitir a mujeres oficialmente (en 1883) el laboratorio para mujeres fue disuelto y Ellen Swallow, por fin, pasó a ser oficialmente profesora en el departamento de química sanitaria y esa fue la máxima categoría que obtuvo.

Desde el lugar que ocupaba como profesora, introdujo la enseñanza de biología en el MIT y contribuyó a la fundación del Woods Hole Oceanographic Institution/ Instituto Oceanográfico de Woods Hole, donde investigó sobre la contaminación del agua y diseñó sistemas de seguros para el aprovisionamiento.

Ellen Swallow, única mujer profesora del MIT, 1883

Al hablar de biología pensaba en recomendaros el Podcast Lila 73 sobre Nettie Stevens.

Desde 1887 se le asignó por parte de autoridades sanitarias estadounidenses el trabajo de laboratorio de un estudio total del suministro de agua en Estados Unidos.

Participó en el proyecto más ambicioso de análisis de agua de la época junto al Consejo de Sanidad de Massachusets. Esto desembocó en la creación del primer estándar de calidad del agua, la construcción de la primera planta de tratamiento de aguas y en la publicación de su libro “Industrial water analysis”.

Ellen Swallow Richards

Y fijaos qué adelantada era esta mujer.

A partir de 1890, Ellen orientó su carrera hacia la mejora de la nutrición en las clases trabajadoras: participó en la creación de restaurantes económicos donde se proporcionaban alimentos nutritivos , asesoró a hospitales y escuelas sobre las dietas, y abogó por la introducción de cursos de economía doméstica en los centros públicos.

Ellen Swallow descubrió que la mejor forma de conseguir que las mujeres tuviesen acceso a la educación científica era simular que no estudiaban ciencia.

Ellen Swallow fue una gran impulsora de los cursos de educación de Economía Doméstica

Término que hoy nos puede sonar algo machista pero que a finales del S.XIX permitía enseñar matemáticas, contabilidad, química, física o biología a mujeres que, de otra forma, no tendrían acceso a esos conocimientos.

Ultimos datos….

En 1910, se le concedió el doctorado honoris causa en el Smith College, universidad privada femenina ubicada en Northampton, Massachusetts.

También formó parte del comité de la Naples Table Association (for Promoting Laboratory Research by Women), una asociación que estableció uno de los primeros premios para mujeres consistente en una beca de estudios para científicas.

Tras su muerte, el galardón pasó a llamarse “Premio Ellen Richards” y se otorgó hasta 1924.

Nuestra protagonista murió en 1911 en Boston, a la edad de 68 años.

ACTUALIDAD SOBRE ELLEN SWALLOW

Bueno, en primer lugar, con el agradecimiento a otra mujer pionera y que abrió camino en el ámbito de la enseñanza para todos.

Os recomendamos este libro de Robert Clarke sobre su figura 👇 

Ellen escribió muchos libros de texto específicos de títulos reveladores como: “Saneamiento del hogar”, “La química de la cocina y la limpieza” o “ Aire, agua y alimentos desde el punto de vista sanitario ”.

El año 2011, con motivo del 150 aniversario del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT) el diario The Boston Globe confeccionó una lista con las 150 contribuciones técnicas más importantes que habían sido desarrolladas en el MIT o por alumnos del MIT. Sólo hay dos mujeres, una de ellas nuestra protagonista, Ellen Swallow Richards a la que definen de forma injusta y escasa como: “experta en nutrición, primera mujer admitida en el MIT”.

Otra mujer de enorme talento.

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